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창업지원사례 10 : 젊은 감각에 깊은 경험을 더하다. 패션 디자인 기업 / 강혁

 창업성공사례 : 한 분야의 전문가, 창업 성공 스토리를 쓰다

 

 

 

젊은 감각에 깊은 경험을 더하다. 패션 디자인 기업 : 강혁 / 손상락 대표 | 최강혁 대표 

 

 

RCA 졸업과 창업에 대한 확신

패션 디자인 기업 ‘강혁’의 회사 이름은 공동대표 중 한 명인 최강혁 대표의 이름에서 따왔다. 또 한 명의 공동대표 손상락 대표는 RCA(영국왕립예술학교) 남성복 석사 과정을 통해 최 대표를 처음 만났다. 손 대표는 RCA 석사과정을 통해 런던생활을 막 시작했지만 최 대표는 RCA에 다니기 전, LCF(런던 칼리지 오브 패션)에서 테일러링 학사 과정을 마친 상태였기에 런던의 문화와 언어에 익숙했다. 손 대표는 자연스럽게 최 대표를 통해 수업이나 런던 생활에 대한 정보를 얻게 되었고, 둘은 금방 가까워졌다. 한국이 아닌 다른 나라에서 가까워진 두 대표는 졸업을 앞두고 같은 고민에 빠졌다. 비자문제였다. 이는 두 대표만의 문제가 아니라 RCA에 다니고 있던 대부분의 외국인 학생들이 공통적으로 고민하는 부분이었다. 졸업과 함께 비자가 만료되는 상황 속에서 어떤 이는 워킹 홀리데이 비자를 발급받아 런던 생활을 연장했고, 어떤 이는 런던에서 취업을 했다. 하지만 두 사람은 한국으로 돌아가 창업을 하기로 마음을 먹었다. 이 결정의 근거엔 그들이 공유한 비전과 아이템에 대한 확신이 있었다.

 

에어백이란 소재의 발견

그들이 가진 아이템은 ‘에어백’이란 소재였다. 최강혁 대표는 LCF에서 테일러링을 공부하던 당시 기존의 패션 소재들에 지루함을 느꼈다. 자연스레 RCA에선 좀 더 재밌고, 신선한 소재들을 찾기 시작했고, 긴 연구 끝에 에어백을 발견했다. 그 후 에어백을 소재로 만든 옷들로 졸업 전시를 진행했고, 이를 본 손상락 대표의 머릿속엔 하나의 생각이 강하게 자리 잡았다. ‘이건 된다’. 두 대표에게 있어 ‘에어백’이라는 아이템은 사업을 시작하게 만든 원동력이자, 브랜드 ‘강혁’의 오리지널 디자인에 대한 메타포이기도 했다. 자동차 안에 숨어있는 에어백은 흔한 안전보조장치에 그치겠지만, 옷의 소재가 되는 순간 실험적이고 혁신적인 요소로 변화한다. 직관적으로는 요즘 중요한 이슈인 업사이클링이 떠오르고, 에어백 특유의 텍스쳐가 주는 ‘인공적인 느낌’이 신선하게 다가온다.

 

에어백을 소재로 만든 옷들로 졸업 전시를 진행했고, 이를 본 손상락 대표의 머릿속엔 하나의 생각이 강하게 자리 잡았다. ‘이건 된다’.

  

 

 

강혁의 제품들의 주소재가 되는 자동차 에어백  /  ‘강혁’이 추구하는 Artificial World

 

Artificial World !

두 대표는 에어백이란 생소한 소재를 옷을 만드는 일에만 국한하지 않았다. 더욱 폭 넓은 사용범위를 제시했다. 에어백을 이용해 강아지나 나무의 형태를 만들어 가상의 세계를 구축하고자 했다. 그 세계관을 통해 ‘강혁’이라는 하나의 흐름, 한나의 브랜드를 탄생시켰다. 그 흐름을 한 마디로 정리하면 'Artificial', 즉 ‘인공적인 것’이다. 두 대표는 ‘강혁’의 정체성을 Artificial로 정의하고 Artificial World를 구축하는 것을 목표로 삼기 시작했다. 왜 Artificial이냐는 질문에 손 대표는 “우리가 사용하는 에어백이란 소재도 우선 인공적인 것이다. 인공은 결국 ‘사람이 만든다’는 뜻이고, 그 이면엔 인간이 가진 ‘만든다’는 행위에 대한 욕구가 있다.”고 대답했다. 이런 확고한 태도가 허울 좋은 가치를 내세우며 업사이클링 제품을 만드는 기업들과 ‘강혁’을 차별화 시켰다.

 

“우리가 사용하는 에어백이란 소재도 우선 인공적인 것이다. 

인공은 결국 ‘사람이 만든다’는 뜻이고, 그 이면엔 인간이 가진 ‘만든다’는 행위에 대한 욕구가 있다.”

 

끊임없는 공부, 창업가는 계속해서 배워야 한다 

하지만 창업은 아이템만 가지고 시작할 수 있는 것이 아니었다. 자금도 필요했고, 사업에 대한 지식도 필요했다. 그리고 패션에 대한 공부를 하는 것과 한국의 패션 산업의 일선에서 사업을 시작하는 것은 온도가 다른 일이었다. 스타트업을 시작하는 많은 이들이 이 과정에서 고충과 두려움을 느낀다. 하지만 ‘강혁’의 손 대표는 달랐다. 손 대표는 변호사, 회계사, 세무사 등등 흔히 말하는 ‘사’자 직업을 가진 이들과 이야기하는 것에 큰 재미를 느꼈고, 처음부터 하나하나 열심히 배워나가기 시작했다. 패션 쪽으로 가지 않았다면 검사가 됐을지도 모르겠다고 말 할 정도로 ‘전문 영역’에 흥미를 느끼는 손 대표의 기질은 학사과정에서 의류행정학을 전공한 경험과 합쳐지며 시너지를 내기 시작했다. 전반적으로 모든 결정을 두 대표가 함께 하지만, 자연스럽게 최 대표가 디자인에 좀 더 중점을 둔 업무를 맡게 됐고, 손 대표는 브랜드 디렉팅, 회사의 경영과 운영을 맡게 됐다. 그럼에도 자금 문제는 해결하기 쉬운 것이 아니었고, 수소문 끝에 손 대표는 한국디자인진흥원의 지원사업을 접하게 됐다. 먼저 지원을 받은 사업은 디자인 진흥원의 ‘디자인벤처창 업학교’였다. 손 대표의 지휘 아래 ‘강혁’은 지원사업의 과제들을 훌륭히 수행했고, 이 결과는 다음 지원사업인 ‘세대융합 창업캠퍼스’로 이어진다.

 

손 대표는 변호사, 회계사, 세무사 등등 흔히 말하는 ‘사’자 직업을 가진 이들과 이야기하는 것에 큰 재미를 느꼈고, 

처음부터 하나하나 열심히 배워나가기 시작했다.

 

디자인진흥원 세대융합창업캠퍼스를 만나다

세대융합 창업캠퍼스에서 가장 기대했던 프로그램은 아무래도 자금 지원이었다. 실제로 큰 도움이 되었다. 세대융합창업캠퍼스의 멘토링 프로그램 역시 사업 초보자였던 손 대표에게 아주 유익했다. 하지만 세대융합 창업캠퍼스가 ‘강혁’에게 준 그 어떤 지원보다 큰 선물이 된 것은 ‘사람’이었다. 강혁은 세대융합 창업캠퍼스를 통해 최고의 동료를 얻게 된다. 

잠깐 세대융합 창업캠퍼스에 대해 짚고 넘어 가보자. 세대융합 창업캠퍼스의 핵심은 40세 이상의 장년 인재와 청년 창업자가 매칭되어 창업에 도전하는 프로그램이다. 즉 장년 인재의 오랜 경험이 가진 힘과 청년 창업자의 아이디어와 에너지가 만나는 것이다. 그리고 ‘강혁’의 사례는 이런 취지에 딱 들어맞는 경우다.

  

 

 

강혁의 의류 제품

 

젊음과 경험, 어우러지다

‘강혁’의 두 대표는 창업 초기, 실제 산업에서의 경력이 짧은 탓에 어려움을 겪었다. 옷의 컨셉을 디자인하는 것과 실제 옷이 만들어지는 과정의 차이를 몸소 느끼기도 했다. 즉 학생으로서 배운 디자인과 자신들이 가진 아이디어가 ‘사업화’되는 과정을 통과해야 했던 것이다. 이 과정에서 세대융합 창업캠퍼스를 통해 함께하게 된 장년인재, ‘샘플실의 구자봉 선생’이 큰 힘이 됐다. 지금 구자봉 선생은 ‘강혁’ 의류의 샘플 제작부터 관리까지 모든 업무를 함께 하고 있다. 구자봉 선생을 처음 만나게 된 건 두 대표가 창업 과정에서 샘플실을 찾아다닐 때다. 많은 샘플실을 찾아다녔지만 그 중에서도 구자봉 선생이 월등하게 실력이 좋았고, 손 대표가 틈나는 대로 찾아가 함께하기를 권유했다.

  

 


강혁 의류 라인 이미지

 

   

창업을 한다는 건, 사람을 만나는 것

손 대표는 당시를 떠올리며 “장년인재인 만큼, 한 분야에서 오래 일을 하시다보니 쌓인 경험만큼이나 지루해 하시는 분들도 많다는 것을 느꼈다”고 말한다. 그들에게 필요한 건 새로운 자극이었고, 손 대표와 같은 젊은 인재가 원하는 건 경험이었으니, 세대융합 창업캠퍼스는 훌륭한 시너지를 만들어내는 프로그램이다. 손 대표와 구자봉 선생이 급속도로 가까워진 계기는 세대융합 창업캠퍼스 과제를 위해 한국디자인진흥원을 오가는 택시 안에서였다. ‘강혁’의 당시 사무실은 동대문에 있다보니 분당에 위치한 디자인진흥원까지 꽤 거리가 있었다. 자연스레 택시 안에서 많은 이야기가 오갔고, 서로에 대해 이해하게 됐다. 택시 안에서의 대화는 실무에서도 좋은 결과로 이어졌다. 창업자에게 ‘사업을 진행하는 것, 사람을 만나는 것, 실무를 이어가는 것’은 분리된 행위가 아닌, 어쩌면 긴밀하게 연결된 하나의 이야기로 이어지는 것이다. 

  

 

 

강혁이 선보이는 Artificial Dog 

 

세계가 주목하는 ‘강혁’의 제품 

두 대표는 RCA에서 공부한 경험이 자신이 하고 싶은 것에 대해 더욱 폭 넓게 고민하고, 자기 디자인에 대해 구체적으로 배울 수 있는 시간이었다고 말한다. 전세계의 우수한 학생들이 모이는 만큼 경쟁 역시 치열했고, 그만큼 패션에 관해 폭넓은 시선을 가지게 된 시간이었다. 그 누적된 시간들은 당연히 ‘강혁’의 제품에 녹아들어있다. 그런 ‘강혁’의 제품을 먼저 알아 본 것은 해외의 유명 아티스트들이었다. 먼저 미국의 유명한 랩스타인 Travis Scott, Joey Badass가 ‘강혁’의 옷을 착용했다. 특별한 프로모션이 있었던 것도 아니다. 두 아티스트가 ‘강혁’의 옷을 보고 개인적으로 구매한 뒤 착용했을 뿐이다. 또 이 시대 최고의 패션 아이콘 중 한 명인 Asap Rocky도 ‘강혁’의 옷을 입었다. 이 경우는 조금 더 공식적이었다. Asap Rocky의 스타일리스트가 ‘강혁’측으로 먼저 문의를 해온 것이다. 해외 아티스트들의 ‘강혁’을 향한 애정은 여기서 끝나지 않는다. 재작년 한국에서도 전시를 진행한 적이 있는, 세계적인 사진작가 Nick Knight는 ‘강혁’의 옷을 소재로 영상을 만들었다. 이 영상은 현재 유튜브에서‘KANGHYUK - Collection 1’으로 검색하면 시청할 수 있다.

  

 


 강혁의 의류 제품    

 

 


 

자신의 뮤직비디오에서 강혁의 옷을 착용한 A$AP ROCKY

 

 

창업의 최우선 과제는 구성원들의 행복

그럼 무엇이 ‘강혁’의 옷을 이들의 눈에 띄게 만든 것일까. 손 대표는 옷을 통해 크게 내세우고 싶은 이야기가 있는 것은 아니라고 말한다. 다만 인공적인 소재가 주는 느낌을 좋아하는 사람, 조금은 특이한 걸 입고 싶은 사람, 새하얀 것을 입고 싶은 사람 등등이 입으면 좋을 것 같다고 조심스레 말할 뿐이다. 바라는 게 있다면 ‘강혁’의 옷을 받아들이는 사람들이 ‘정말 정성스럽게 만들었구나.’하고 느끼는 것이다. 실제로 제작 과정에서도 가격대에 부합하는 옷을 만들자는 것이 가장 신경쓰는 부분이기도 하다. 사업의 미래에 있어서도 당장 큰 욕심을 내기보다 내실을 다지는 게 우선이라고 손 대표는 판단했다. 그동안 대외적인 인터뷰를 안 한 것도 사람들이 ‘강혁’의 이야기를 듣고 받아들이는 것 보다, 그냥 자신들이 느끼는 대로 ‘강혁’을 받아들이는 것이 맞다는 판단에서였다. 그렇기에 두 대표의 현재 가장 큰 목표는 같이 일하는 사람들의 행복을 보장해주는 것에 있다. 지금 당장은 하는 일에 비해 보상이 클 수가 없는 상황이라는 점이 늘 마음에 걸리는 두 대표다. 회사가 성장하길 바라는 건 경영하는 입장에서 당연히 생각해야 할 부분이지만, 그보다 두 대표에게 우선적인 건, 본인들을 믿고 함께 시작해준 사람들에게 더 많은 보상을 안겨줄 수 있는 상황을 만드는 것이다. 그런 생각으로 오늘도 두 대표는 바쁘게 움직이고, 고민하고 있다.

  

 


 최강혁 대표(왼)와 손상락 대표

  

 

 

 강혁의 제품은 현재 13개국, 20여개의 온/오프라인 매장에서 판매되고 있다.

 

 

이 시대에 디자이너가 가져야 할 덕목에 대해 묻자 손 대표는 조금도 망설이지 않고 ‘자극’이라고 대답했다. 

선정적인 자극이 아니라 신선한 것, 눈으로 봤을 때 직관적으로 아름다운 것을 만들어 내는 것이 디자이너의 역할이라고 설명했다.

 

아름다움이란 디자인의 핵심

손 대표가 RCA에서 얻은 것 중 가장 큰 하나는 ‘진지함을 덜어내는 것’이었다. 

디자인에 접근하는 과정에서, 당장은 이유를 찾을 수 없더라도 우선 멋지게 느껴진다면 시도해보는 것이 중요하다는 점이다. 

과도하게 의미가 부여되고 작은 부분 하나하나까지 지나친 진지함으로 접근했던, 그리고 그렇게 교육 받아왔던 이전의 디자인에 대한 접근법에 비해 훨씬 자유로워진 것이다. 이런 변화는 디자인하는 행위의 즐거움으로 이어졌다. 빠르고, 끊임없이 변화고, 새로운 기술들이 무궁무진하게 등장하는 이 시대에 디자이너가 가져야 할 덕목에 대해 묻자 손 대표는 조금도 망설이지 않고 ‘자극’이라고 대답했다. 선정적인 자극이 아니라 신선한 것, 눈으로 봤을 때 직관적으로 아름다운 것을 만들어 내는 것이 디자이너의 역할이라고 설명했다. 이는 어쩌면 당연한 얘기이거나, 혹은 디자이너에게 디자인 이상의 역량을 요구하는 요즘 시대에 다소 과도한 얘기처럼 들린다. 하지만 잘 곱씹어보면 디자인의 핵심을 숨기고 있는 말이다. 자신의 목소리에 귀를 기울이고, 자신의 눈이 진정으로 아름답게 느끼는 것을 만들어 내는 ‘천진함’이야말로 창의적인 디자인을 위해 갖춰야 할 가장 기본적인 미덕이 아닐까?

 

 

  

 

강혁의 의류 제품들

 

창업, 시작하는 순간 시작된다

다른 분야들처럼 창업에도 재능이 있을까. 재능이라고 말하기엔 무리가 있을지 모르겠지만 창업에 맞는 성향을 가진 사람은 분명 존재할 것이다. 그리고 그런 성향을 가진 사람은 본인이 가장 잘 느끼게 될 것이다. 누군가의 밑에서 주어지는 일을 하며 사는 일상이 분명 불편하게 느껴질 것이기 때문이다. 손 대표는 창업에 욕심이 있는 사람이라면 고민하는데 너무 많은 시간을 할애하지 말고, 일단 시작하는 것이 중요하다고 말한다. 물론 월급을 받으며 안정적인 생활을 이어나가던 사람이 새로운 도전을 하는 것에는 망설임이 뒤따를 수밖에 없다. 하지만 일단 시작하지 않으면 망설임은 끝이 없고, 맞지 않는 일상이 주는 불편함은 커지기만 할것이다. 그리고 디자인 진흥원의 지원사업 이야기를 덧붙였다. 손 대표의 말을 그대로 빌려 오겠다. ‘입에 발린 말이 아니라 진심으로 디자인 진흥원에 감사드린다. 지원 사업 덕분에 개발할 수 있는 결과물들이 많았다. 시작하는 단계의 우리를 믿고 지원해 주는 기관이 있다는 것은 우리에게 큰 힘이 됐다. 앞으로 이런 지원사업에 많은 기업들이 참여하고, 활성화되기를 바란다.’ 오늘도 누군가는 창업을 꿈꾸며 고민하고 있을 것이다. 아이템을 구상해보고, 시장에서의 경쟁력을 따져보고, 리스크가 생길 시에 감당할 수 있는지 계산해 볼 것이다. 그러나 많은 예비창업자들에게 말하고 싶은 건 당신들은 혼자가 아니란 사실이다. 예비창업자들을 위한 많은 지원사업들이 준비돼 있고, 앞서 창업을 시작한 사람들이 모인 네트워크가 형성되어 있다. 창업의 시작은 개인이 하는 것이지만, 손을 뻗어 교류하면서 함께 헤쳐나갈 수 있는 방법이 존재한다는 사실을 잊지 말아야 한다.

  

 

 

강혁의 의류 제품 이미지

 

  

<강혁>의 창업성공사례 Digest

1. 유학생활 중에 공통의 관심을 가진 친구를 만나다  /  2. 자동차 에어백이라는 아이템을 만나다 에어백을 패션으로 활용할 수 있는 수많은 아이디어를 수립하다  /  3. 창업에 대한 계획을 안고 한국으로 귀국하다  /  4. 의류업계의 오랜 베테랑인 구자봉 선생을 만나다  /  5. 세대융합캠퍼스 지원사업을 통해 사업을 더욱 탄탄하게 구축하다  /  6. 두 대표의 젊은 상상력과 구자봉 선생의 경험이 시너지를 내 제품 개발로 이어지다  /  7. 해외 유명 셀럽을 비롯해 국내외의 뜨거운 관심을 받다  /  8. Artificial이라는 모토를 앞세워 도전을 멈추지 않다

 

 

 

 

 

 

출처ㅣ 2019 KIDP 창업지원 성공사례집

 

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#강혁 #창업지원 #자동차 에어백

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